La grippe peut se propager avant que les symptômes ne se manifestent

« La grippe peut se propager longtemps avant que les symptômes apparaissent », selon le Daily Mail.

Les reportages ont fait suite à une étude visant à déterminer si quelqu’un pouvait transmettre le virus de la grippe à d’autres personnes avant qu’elles n’aient elles-mêmes développé des symptômes tels que des éternuements et une température élevée.

Les chercheurs ont infecté des furets avec une souche du virus H1N1 (grippe porcine) de 2009 et ont découvert qu’ils étaient capables de propager le virus à d’autres furets avant qu’ils ne développent des symptômes. Lorsque les chercheurs ont logé ces furets pré-symptomatiques avec trois autres, tous les trois ont été infectés. Quand ils ont logé trois autres furets dans des cages voisines, deux d’entre eux ont également été infectés, suggérant que le virus se propageait par des gouttelettes respiratoires. Les furets semblaient être les plus infectieux et présentaient les taux viraux les plus élevés 24 heures après leur infection, même s’ils ne se manifestaient pas avant un jour ou deux plus tard.

Cette étude a des répercussions sur la santé publique et est importante pour les stratégies de planification visant à faire face aux futures pandémies de grippe. Au cours de la pandémie de grippe porcine précédente, des tentatives ont été faites pour limiter la propagation du virus en criblant puis en isolant les personnes qui semblaient avoir les symptômes de la grippe.

Bien que cette approche soit toujours valable, la recherche suggère qu’elle ne suffira peut-être pas à stopper la propagation de toute pandémie de grippe future.

Si une souche de grippe plus sérieuse apparaît, il peut être nécessaire de développer des tests diagnostiques plus rapides qui pourraient détecter la présence du virus avant que les symptômes de la grippe ne se manifestent.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Imperial College de Londres et a été financée par le Conseil de recherches médicales et une subvention du Centre de recherche biomédicale de l’Institut national impérial pour la recherche en santé (NIHR).

L’étude a été publiée dans la revue médicale revue par les pairs PLOS One.

Les médias ont rapporté cette recherche équitablement, bien que le Mail ait tort de dire que les chercheurs ont appelé à une vaccination généralisée, comme ils ne l’ont pas fait.

Ce que le chercheur principal (le professeur Wendy Barclay) a souligné, c’est l’importance pour les travailleurs de la santé de s’assurer que leurs vaccins contre la grippe étaient à jour. C’est parce qu’ils sont plus susceptibles d’entrer en contact étroit avec des personnes qui sont susceptibles de développer des complications graves s’ils attrapent la grippe, tels que:

les personnes âgées

femmes enceintes

les personnes ayant un système immunitaire affaibli

La mise en œuvre d’un programme de vaccination de masse, tel que décrit par le courrier, nécessiterait un examen approfondi des preuves sur l’efficacité, la sécurité, la rentabilité et les avantages potentiels.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une recherche sur les animaux qui visait à étudier l’infectiosité de la grippe porcine et à voir quand, au cours de l’infection, les animaux infectés par la grippe pouvaient transmettre le virus de la grippe à d’autres.

Les chercheurs ont déclaré qu’au cours de la pandémie H1N1 (grippe porcine) de 2009, diverses mesures de contrôle ont été introduites pour tenter de contenir la propagation du virus, comme l’isolement des personnes ayant développé des symptômes.

Cependant, ces mesures de contrôle n’ont finalement pas empêché la propagation mondiale du virus. Comme les chercheurs l’ont dit, en concevant des méthodes pour réduire la propagation d’un virus dans une population, il est essentiel de comprendre quand un individu est infecté, et comment cela correspond à l’apparition des symptômes.

Une recherche sur les animaux comme celle-ci est utile pour étudier comment les virus peuvent se propager entre les mammifères, car cela pourrait avoir une incidence sur la façon dont les virus peuvent également se propager entre les humains.

Les chercheurs ont utilisé des furets dans cette étude parce qu’ils seraient le seul animal à développer des symptômes pseudo-grippaux «semblables à ceux de l’homme» après l’infection, tels que la fièvre, la toux et les éternuements.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont utilisé une souche du virus H1N1. Avant l’infection, ils ont implanté (sous anesthésie générale) un contrôleur de température dans l’abdomen de trois furets, leur permettant de mesurer la température corporelle de base des furets. Ils ont également observé les furets pendant des périodes de 15 minutes au cours de quelques jours pour avoir une idée de base de la fréquence à laquelle les furets toussaient ou éternuaient. Ils ont ensuite infecté les furets avec le virus de la grippe par le nez.

Ils se sont intéressés à savoir si ces furets pouvaient propager le virus par contact direct et par transmission de gouttelettes respiratoires (petites gouttelettes de mucus infecté qui peuvent se propager quand quelqu’un parle, tousse ou éternue). Pour enquêter sur le contact direct, ils ont hébergé des furets infectés avec des furets non infectés 24 heures après que les furets aient été infectés et avant qu’ils ne soient symptomatiques. Pour étudier la transmission respiratoire, ils ont logé d’autres furets non infectés dans des cages adjacentes aux furets infectés (25 mm entre les cages, permettant un flux d’air direct entre les deux). Pour étudier la transmission après que les symptômes se soient développés, ils ont répété les expériences de logement, hébergeant un groupe différent de furets non infectés dans la même cage ou dans une cage adjacente aux furets symptomatiques.

Les chercheurs ont ensuite recueilli des prélèvements nasaux réguliers chez les furets qu’ils avaient directement infectés par la grippe et chez les furets non infectés.

Quels ont été les résultats de base?

Après que les furets aient été infectés, les chercheurs ont pu mesurer le virus de la grippe dans les échantillons de lavage nasal du premier au sixième jour. Les concentrations virales maximales ont été observées environ 24 heures après l’infection. Ces furets infectés ont développé leur premier symptôme de fièvre environ 38 à 40 heures après avoir été directement infectés. Leur premier symptôme respiratoire d’éternuement ne s’est développé que légèrement plus tard et a été le plus prononcé à partir du cinquième jour.

Les furets infectés ont été hébergés avec trois furets non infectés pendant une période de 30 heures – entre 24 et 54 heures après avoir été directement infectés. Bien que les furets infectés n’aient pas eu de symptômes respiratoires à ce moment, les trois furets non infectés ont été infectés par ce contact direct, et leurs échantillons nasaux sont devenus positifs pour le virus. Parmi les trois furets logés de façon adjacente, deux d’entre eux ont également été infectés, suggérant que le virus pourrait également se propager par les gouttelettes respiratoires avant même que les symptômes respiratoires ne se soient développés.

Quand ils ont répété les tests après que les furets aient développé des symptômes respiratoires (120 à 150 heures après qu’ils aient été infectés), deux des trois furets logés avec eux ont été infectés. Inversement, aucun des trois furets logés dans des cages adjacentes aux furets symptomatiques n’a été infecté.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que leurs résultats «ont des implications importantes pour les stratégies de planification en cas de pandémie» et ont suggéré qu’il serait difficile de contenir avec succès un virus grippal chez l’homme qui se propage efficacement entre les personnes avant que les symptômes ne se développent.

Conclusion

Les chercheurs ont démontré que les furets infectés peuvent transmettre le virus de la grippe aux furets non infectés par contact direct et par voie respiratoire (en d’autres termes, en propageant le virus par des éternuements ou de la toux).

Ils ont également constaté que les niveaux de virus (charge virale) étaient les plus élevés pendant deux jours après l’infection, avant que les symptômes se soient développés. Ceci suggère que les humains atteints de la grippe peuvent être effectivement les plus contagieux avant qu’ils développent des symptômes (bien que des recherches supplémentaires soient nécessaires pour confirmer ou réfuter cela).

Une recherche sur les animaux comme celle-ci est utile pour étudier comment les virus peuvent se propager entre les mammifères, car cela pourrait avoir une incidence sur la façon dont les virus peuvent également se propager entre les humains. Les humains infectés par le virus de la grippe peuvent présenter un niveau d’infectiosité similaire, ce qui peut expliquer la rapide transmission mondiale de la pandémie de grippe, qui semblait résister à des stratégies de confinement telles que l’isolement des individus infectés. Cependant, comme les chercheurs l’ont dit, bien que le modèle de furet soit le meilleur actuellement disponible pour étudier la transmission de la grippe, une telle étude est limitée par le petit nombre d’animaux et peut ne pas être entièrement représentative de ce qui se passe chez les humains.

En particulier, comme les furets dans cette étude ont été directement inoculés avec des échantillons viraux par le nez, cela peut ne pas être comparable à la charge virale ou à l’infectiosité des humains qui ont attrapé la grippe via la transmission normale des gouttelettes respiratoires. De plus, les chercheurs ne s’intéressaient qu’à la souche H1N1 (grippe porcine) du virus de la grippe, de sorte que les résultats pourraient ne pas s’appliquer à d’autres souches.

Néanmoins, cette étude a des implications sur la santé publique et est importante pour les stratégies de planification pour faire face aux pandémies de grippe. Lors de toute pandémie, des mesures sont généralement prises pour essayer de contenir la propagation du virus, mais ces mesures peuvent n’avoir qu’une efficacité limitée si le virus se propage déjà avant que les personnes ne présentent des symptômes.

Cependant, les résultats de l’étude n’appellent pas nécessairement que tout le monde soit vacciné contre la grippe, ce que les médias impliquent. Actuellement, la vaccination n’est recommandée que pour les personnes à risque élevé de complications ou les personnes susceptibles d’entrer en contact étroit avec des groupes à haut risque (médecins, infirmières et autres professionnels de la santé ou des services sociaux).

En savoir plus sur les personnes vaccinées contre la grippe.